Epigenetics,表觀遺傳學,開始

很難想像,當我開始注意epigenetics,或稱「表觀遺傳學」時,用google搜尋,在繁體中文網路世界裡,能找到的資訊非常少,連維基百科也只簡略地寫一點點。半年後,再次搜尋,結果一樣。

要說「表觀遺傳學」有多重要,Time雜誌在兩年前已經做了封面專題。最引人注意的研究結果是:一個人的行為,有可能在DNA沒有突變、照舊遺傳的情況下,改變兒女、甚至孫子孫女的命運。

在某些關鍵時期,飢餓、狂歡、不當飲食、接觸毒物、甚至只是抽煙,都可能會影響你自己、你的下一代的「基因表現」。是的,DNA還在,好好的,但根據DNA、RNA組合出來的胺基酸與蛋白質,或其他我們還不太了解的遺傳物質,受到重大影響。

這影響甚至大到,可能讓你的下一代減少好幾年(甚至十幾二十年)的壽命,或因此得到慢性病的機率大增。

至於這些有害行為或毒物,例如pm2.5,會不會直接影響你的基因表現,讓你得到癌症或其他慢性病的機率大增?都會透過精、卵結合影響下一代了,當然也會影響你。「表觀遺傳學」也是現在研究癌症治療的重要方向。

Epigenetics的研究很難做。就像失智症的藥物很難研發,許多藥廠都放棄了,但人類還是會繼續研究失智症。「表觀遺傳學」的動物實驗好做,人類研究難做,要因此找出治癌藥物可能還有一大段路。

我會對「表觀遺傳學」產生興趣,一開始是接近兩年前,在台北敦南心診所賴仕涵醫師的部落格,看到他簡短提到Time雜誌的報導。正好我想寫的長篇小說「台北淪亡記」會用到類似概念,就記起來,原來科學家已經證實有這回事。

今年初,康健雜誌邀請我寫專欄。我寫媒體專欄十七年了,許多精神科醫師常寫的主題已經寫爛,不想重複,所以我答覆康健的編輯說,我要以類似「科普」的寫法,每篇文章都是科學書或文獻的濃縮。結果我很快就發現,我關心的大方向(壓力與腦科學),處處都是epigenetics。但台灣網站上跟兩年前一樣,沒有能給青少年看得懂、能引起閱讀興趣的「表觀遺傳學」說明。

於是,我在每期康健專欄都埋藏一些「表觀遺傳學」的復活節彩蛋。直到上個月初,我覺得OK了,找到可以簡短說明epigenetics重要性,引起家長與媒體注意的切入點。

所以,這個月我一邊蒐集資料,一邊等九月號康健出刊後,我會在這裡,開始大量張貼跟「表觀遺傳學」有關的文章,讓中文網路世界不要近乎空白。這幾年,雖然研究難做,但epigenetics年年列入科學的重大發展目標。臉書上有些醫師朋友,路過時也會說這主題很重要。專業人員應該都有在注意,但我想,中文化、口語化,讓媒體朋友、一般網友以及年輕學子也能有些概念,帶動報導、討論,多少也能影響台灣未來的科學發展。

不過,我頂多算是有醫學背景的科普寫作者,並不是專業的研究人員。如果有什麼誤解、疏忽或比重不對的地方,也請告訴我。

好啦,九月四號早上,我會先貼出九月份康健雜誌專欄文章。之後,我會以我的工作環境下最快的速度,蒐集、整理跟「表觀遺傳學」有關的訊息。我想這些功夫,多多少少會影響到一些年輕學生,立志走向生命科學的領域。

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